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Durante el fin del apartheid el gobierno de minoría blanca se planteó exitosamente crear divisiones entre los diversos movimientos de liberación, especialmente el Congreso Nacional Africano (CNA) de Nelson Mandela y el partido político nacionalista zulú Inkhata.

A la vez que el último presidente blanco de Sudáfrica, F.W. de Klerk, negociaba con Mandela y el CNA, las divisiones creaban un caldo de cultivo apropiado para quienes apostaban a la desestabilización, entorpecer el dialogo y posponer el fin del apartheid. Por ello elementos gubernamentales apostaron por Inkhata para generar caos.

El enfrentamiento entre Inkhata y el CNA trajo centenas de desplazados. Miles de zulús abandonaron las áreas dominadas por el CNA, a la vez que sus milicias respondían violentamente. La policía, por su parte, era renuente a restablecer el orden.

De julio a septiembre de 1990, las arremetidas de las milicias zulúes en la región de Transvaal dejaron más de 800 personas fallecidas. En total murieron tres mil personas ese año durante la violencia.

Fue en este contexto que Greg Marinovich tomó esta foto, en el célebre barrio de Soweto, donde un seguidor del CNA golpea con un machete a un hombre en llamas, ejecutado tras ser acusado de espiar para Inkhata. Su nombre: Lindsaye Tshabalala.

Greg Marinovich en la actualidad.

Marinovich ganó un Pulitzer por la fotografía de Lindsaye Tshabalala, si bien ésta no estuvo exenta de controversia por su carácter violento. La policía sudafricana llamó a la agencia de Marinovich a declarar y a facilitar todas las imágenes del hecho de manera de poder identificar al asesino. El fotógrafo consideró esta actitud una hipocresía ya que aseguraba que no existía el mismo ímpetu justiciero ante los asesinatos llevados a cabo por Inkhata. No obstante, no tuvo que entregarlas ya que utilizaba un seudónimo, Sebastian Balic, por lo que las autoridades se enfocaron en buscar y citar a alguien que no existía. Mientras tanto él abandonó el país.

Si bien el gobierno de minoría blanca utilizó estos enfrentamientos como prueba de que el CNA no podría gobernar Sudáfrica, los días del apartheid estaban contados. En 1994 se llevaron a cabo las primeras elecciones que incluían a todas las razas, culminando cuatro décadas de apartheid. Mandela y de Klerk obtuvieron ese mismo año el Premio Nobel de la Paz.

Greg Marinovich, por su parte, escribió años más tarde The Bang Bang Club, un libro sobre el grupo homónimo de fotógrafos al que pertenecía, a la vez que relata la transición a la democracia en Sudáfrica. El texto ha sido traducido en seis lenguajes y fue punto de partida para la película del mismo nombre, presentada en 2010.

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